James Prescott JOULE

samedi 3 janvier 2009
par  M. KEFER

Article rédigé d’après un travail de recherche de Maxime LEMAITRE et Marine DAVIAU.

James Prescott JOULE fut un physicien britannique, né le 24 décembre 1818 à Salford (près de Manchester, en Grande-Bretagne) et décédé le 11 janvier 1889 à Sale.

James Prescotte JOULE débute sa vie professionnelle en travaillant dans la brasserie de son père, à Salford. Puis, il entame des études auprès du physicien anglais John DALTON.

1. Dans le domaine de la Thermodynamique [1]

JOULE fut le premier à comprendre que la chaleur et le travail [2] sont de même nature : ce sont juste des formes d’énergie différentes.

JOULE étudia la nature de la chaleur en étudiant des gaz. Il découvrit qu’il était possible de convertir de la chaleur en travail, et inversement. Il venait de découvrir le principe de la conservation de l’énergie, qui fut plus clairement établi plus tard.

Selon ce principe, l’énergie totale d’un système isolé de l’extérieur ne varie pas au cours du temps. Il ne peut y avoir que conversion de l’énergie en d’autres formes d’énergie, mais ni création, ni disparition de celle-ci.

Ce principe de la conservation de l’énergie est appelé Première Loi de la Thermodynamique.

Toutes les formes d’énergie ont pour unité du Système Internationale de l’énergie : le Joule, dont le symbole est J.

JOULE fit aussi des travaux de recherche avec le britannique William THOMSON (plus tard connu sous le nom de Lord KELVIN), en particulier sur les gaz et leurs températures.

2. Dans le domaine de l’Electricité

JOULE a également mis en évidence, en 1841, le fait qu’un matériau conducteur dégage de la chaleur lorsqu’il est traversé par un courant électrique. Ce phénomène est appelé l’effet Joule.

Remarque : Une résistance électrique dans un circuit est soumise à l’effet Joule dès qu’elle est traversée par un courant électrique. Elle convertit donc toute l’énergie électrique fournit en énergie thermique (chaleur)


[1La Thermodynamique est le domaine de la Physique consacrée à l’étude de la chaleur et de ses propriétés.

[2En Physique, on appelle travail la quantité d’énergie reçue par un objet se déplaçant sous l’effet d’une force. Donc, dès qu’on déplace ou qu’on déforme un objet, on est en train de fournir du travail.


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